Han pasado 80 años desde que el mundo vio el primer órgano Hammond, y todo comenzó con un motor eléctrico, inventado por Laurens Hammond. Laurens Hammond fue un inventor, nacido en 1895. en Evanston, Illinois. Su madre era una mujer única, y una especie de inventora. Su padre era un banquero, cuyo trabajo ofrecía a los Hammond un estilo de vida próspero, pero murió poco después de que nació Laurens.

Laurens era inteligente, y le encantaba «trastear». Asistió a la escuela de ingeniería en Cornell, sirvió en la Primera Guerra Mundial y volvió a trabajar en varios empleos. Pero Laurens Hammond deseaba ser un «inventor independiente», y se puso manos a la obra.

¿Sabía que las primeras películas 3D exitosas que se exhibieron en Teatros fueron el resultado de un sistema diseñado por Laurens Hammond? Fue uno de sus primeros inventos. Todavía se usan de vez en cuando hoy en día; pero lo que realmente hizo que las cosas comenzaran fue la invención de Laurens Hammond de un motor sincrónico que funcionaba con el entonces nuevo suministro eléctrico de 60 ciclos.

Hoy damos por descontada la energía eléctrica, pero en los años 30, el flujo que salía de la pared a menudo era inestable. El motor de Hammond funcionaba a la misma velocidad sin importar nada, y era completamente silencioso. ¿Qué podría hacer con este invento? Hammond acertó con la idea de aplicar su motor para el mecanismo de un reloj. Al ser silencioso, no había «tic-tac», y su reloj fue un éxito inmediato. Muchos todavía están en uso hoy en día, y se han convertido en artículos de colección muy valiosos.

La gran depresión de la década de 1930 provocó la caída de Hammond Clock Company. Hammond probó otras aplicaciones, como una mesa de bridge (juego de cartas) automatizada utilizando su motor para manejar un mecanismo que reparte cartas a cada jugador. La mesa le dio a Hammond un ligero impulso financiero, pero también pronto se desvaneció.

Laurens Hammond solía decir que cuando se enfrenta con tener que idear una nueva idea, lo más inteligente para un inventor es armar los viejos trucos que ha hecho antes, y tal vez incluso usar algunos de los trucos de otra gente. Uno de los pensamientos de Hammond consideró usar su motor para generar sonido. Aunque Laurens Hammond no era músico, le encantaba escuchar el órgano cuando iba a la iglesia con su madre cuando era niño. ¿Por qué no intentar construir una alternativa a los costosos órganos de tubos?

Otros inventores lo habían intentado, pero nadie había tenido éxito, entonces el socio de Hammond, George Stephens, recordó cómo el primer instrumento musical eléctrico hizo su sonido. Alrededor de 1900, un inventor llamado Thadeus Cahill creó el Teleharmonium. El Teleharmonium era un sistema enorme y mecánico que utilizaba cilindros de latas de basura (y más grandes) para generar sonidos. Todo el sistema requirió 30 vagones para moverse. El diseño requería que la música hecha por esta bestia se canalizara a las casas por medio de cables telefónicos. Huelga decir que este sistema falló, pero la idea básica de trabajo tenía sus méritos.

Usando un diseño mucho, mucho más pequeño basado en las ideas del instrumento de Cahill, junto con el motor síncrono, Hammond propuso lo que llamó una «Flauta eléctrica». ¡Funcionó! Al principio pensó que sería solo un juguete, un juguete, que se vendía por treinta o cuarenta dólares, pero pensando de nuevo, vio que esto podría ser un gran avance en los instrumentos musicales, y procedió a esbozar los planos de lo que se convertiría en el Órgano Hammond.

El 24 de abril de 1934, Laurens Hammond solicitó una patente para su máquina musical. El documento fue un whopper, que abarca 18 páginas y veinte mil palabras. En ese momento, el principal industrial del país era el fabricante de automóviles Henry Ford, a quien le encantaban los artilugios de todo tipo. Se enteró de las patentes de Hammond y envió hombres a Chicago para pedir seis órganos inmediatamente. El problema era que el Órgano de Hammond aún no había entrado en producción.

Ford convocó a Hammond a Dearborn para averiguar si podía ayudar a que la incipiente compañía de órganos se pusiera al día. Hammond rechazó la generosa oferta de participación material de Ford, pero la experiencia consolidó el hecho de que Hammond sabía que tenía un ganador. Es una percepción errónea común que Henry Ford obtuvo el primer órgano de Hammond. El Sr. Ford hizo el primer pedido, pero no obtuvo el primer órgano. Ese privilegio no fue para el compositor George Gershwin, tampoco, como se informó ampliamente.

La realidad es en realidad mucho más domestica. Después de que Laurens pusiera en marcha la empresa, la serie número uno de Hammond fue a un concesionario en Kansas City, donde se utilizó durante años como demostrador itinerante. Tras su retiro, fue al Smithsonian en Washington, donde ahora reside. Henry Ford finalmente obtuvo sus seis órganos, y uno de esos seis es el que se muestra en su museo en Dearborn, Michigan.

El Órgano Hammond fue un éxito inmediato, y en poco tiempo las iglesias, teatros y salas de conciertos tarareaban el sonido del Modelo «A». El gran organista de teatro Jesse Crawford pasó del enorme Wurlitzer al Hammond y realizó grabaciones populares, algunas de las cuales, como su música de boda, permanecen disponibles hasta el día de hoy. Otra de las primeras estrellas del Hammond fue Ethel Smith, cuya deslumbrante técnica (y su aspecto igualmente deslumbrante) la llevó a las alturas del escenario y la pantalla.En el lado oeste de Chicago, cerca de la Fábrica de Hammond original, iglesias de gospel comenzaron a usar el órgano Hammond, y nació una tradición que no ha dejado de crecer y ha tenido una influencia incalculable en casi todas las facetas de la música. Escuchar al Hammond en la iglesia inspiró a Wild Bill Davis para probar el instrumento en un ambiente de jazz. Luego siguió Fats Waller, y nació todo un movimiento en Jazz.


Pero el Hammond necesitaba una cosa más para convertirse en el Rey de los instrumentos: el altavoz Leslie.

Pensamos en ellos ahora como gemelos inseparables y fraternos, pero la verdad es que la fecha de nacimiento del órgano Hammond fue anterior al Leslie por siete años. El hombre detrás del invento fue Donald J. Leslie, un ingeniero que trabajó para una empresa que fabricaba partes para Hammond Organ Company. Don también era aficionado a la música, y se interesó en este nuevo y maravilloso instrumento, pero había algo que no le gustaba. Laurens Hammond pretendía que su órgano tocara en iglesias y salas de conciertos de música clásica. Don, que amaba el Órgano del Teatro Wurlitzer, deseó que el Órgano Hammond pudiera sonar un poco más suave. Después de algunos experimentos, Don Leslie tocó una idea que pondría «movimiento» en el sonido del órgano Hammond.

Don Leslie capitalizó un principio llamado «Efecto Doppler». Es por eso que el silbido de un tren parece descender cuando un tren pasa. Don tomó un altavoz de bocina y lo hizo girar en círculo. ¡Y Bingo! nació la leyenda.

La trompeta giratoria le dio al órgano Hammond lo que se llama en el mundo de los órganos de tubos un trémulo. Vibrato, Tremolo y un pequeño «zumbido» de aire todo junto. Hizo que el órgano de Hammond sonara completamente diferente. La vida de Hammond en toda la música popular: Jazz, Rock, Pop nació en ese momento.

Don Leslie pensó que había logrado un milagro, y con razón, enseguida llevó su invento directo a Laurens Hammond, pero como el destino lo hubiera querido … ¡Laurens Hammond odiaba la idea! Quería que su órgano tocara iglesia y música clásica. Pero Don Leslie sabía que tenía algo de oro, por lo que se metió en el negocio por su cuenta, produciendo la innovación musical que se llamaba «Vibratone: la voz de la pipa del órgano eléctrico».

El decano de los organistas teatrales Jesse Crawford fue uno de los primeros en popularizar el sonido de la combinación de Hammond y Vibratone. Por un tiempo, lo que ahora conocemos como «Leslies» se llamó popularmente «Crawford» o «Hollywood». Y sí, el rumor es cierto … Los distribuidores de Hammond NO tenían permitido vender altavoces Leslie. Ni siquiera podían reconocer que había tal cosa.

Los músicos son ingeniosos, y los organistas de cada esquina adoptaron la combinación. En algún lugar en el camino, el «Vibratone» se convirtió en el «Leslie Vibratone» y finalmente el «Leslie». Eventualmente, se agregó un motor de dos velocidades para obtener el distintivo sonido «lento» de Leslie. El nivel de emoción de cualquier sintonía podría aumentar al tener el organista glissando a una C alta mientras simultáneamente cambia de velocidad lenta a rápida.

En 1958, Don trató nuevamente de venderle su compañía a Hammond, pero el viejo era obstinado y la rechazó nuevamente. Don luego dejó a la bestia fuera de la jaula, licenciando su invento a muchos otros fabricantes de órganos, mientras continuaba prácticamente igualando la producción de Hammond uno por uno. ¿Quién quería un Hammond sin Leslie? La compañía tuvo tanto éxito que Electro-Music (como se llamaba a la compañía de Don) nunca tuvo que promocionarse.

Don Leslie finalmente vendió Electro-Música y siguió con su vida, felizmente, pero nunca más hizo una invención tan devastadora. Murió en 2004 a la avanzada edad de 93 años, y fue astuto hasta sus últimos días. Don nunca buscó el centro de atención como lo hicieron algunos de sus contemporáneos, así que no escuchas hablar de Don Leslie como lo haces con Les Paul, Leo Fender o Bob Moog, pero su contribución fue igual de importante.

En 1954, Hammond presentó el órgano que aseguró la leyenda, el Modelo B-3. Es Chorus-Vibrato y Touch-Response Percussion ™ hicieron sonidos que eran totalmente nuevos y frescos. Es difícil determinar si los músicos estaban listos para un nuevo sonido, o que los nuevos sonidos empujaron a los músicos a aguas desconocidas, pero una cosa es segura: cuando Jimmy Smith conoció al B-3, la música cambió para siempre.

Las iglesias de gospel abrazaron al Hammond B-3 como nadie más. Los predicadores elevaron a Hammond a un nivel que deja incrédulos incluso a los artistas más hábiles sacudiendo la cabeza. Muchos creen que el órgano Hammond alcanza las mayores alturas en manos de los artistas de gospel.

El B3 también barrió la nación en pop durante los últimos años cincuenta. Artistas como Eddie Layton, Lennie Dee y Jerry Burke en el programa de televisión Lawrence Welk habían alcanzado récords y vendido conciertos. Pero tal vez el top de los organistas pop B-3 fue Earl Grant, cuyo estilo suave en el éxito número uno «Ebb Tide» lo llevó a convertirse en un invitado habitual en el programa de Ed Sullivan

Jazz Organ se convirtió en la quintaesencia de la música «cool» para los años sesenta, Jimmy Smith fue el número uno pero Jimmy McGriff, el Brother Jack McDuff, Charles «The Burner» Earland, Don Patterson, «Groove» Holmes y el Dr. Lonnie Smith (por nombrar algunos) swingaron a lo bestia.

La revolución del rock también estaba floreciendo, y el órgano Hammond desempeñó un papel importante. Al Kooper, Brian Auger, Rod Argent con los Zombies, Steve Winwood con Traffic, Felix Cavaliere con los Rascals, Mark Stein con Vanilla Fudge, Keith Emerson con ELP, Rick Wakeman con Yes, John Paul Jones con Led Zeppelin, Jon Lord con Deep Purple, Gregg Rolie con Santana, Neal Doughty con REO Speedwagon, Dennis DeYoung con Styx, y Jerry Corbetta con Sugarloaf todos tuvieron éxitos de platino con el B-3 como estrella. Incluso el primer álbum de Billy Joel encontró al «Piano Man» tocando un B-3 altamente amplificado. ¿Quién sabe cuántos jóvenes descubrieron el virus Hammond al escuchar a estas (y otras) estrellas?

El B-3 también fue de rigor para los sonidos Soul y R & B de Motown y Philly. Los pioneros del teclado como Billy Preston y Sly Stone alcanzaron la mayoría de edad como organistas de Hammond en sus iglesias, e inyectaron ese sabor en toda la música que influenciaron.

El último B-3 clásico salió de la línea de montaje en 1975. Se construyeron alrededor de 270,000. Sin embargo, los tiempos estaban cambiando. Los sintetizadores Moog y Arp fueron la furia del día. Los niños de la floreciente «cultura del centro comercial» consideraban que el órgano era «cuadrado». Ver vendedores trajeados que tocaban canciones dirigidas a sus abuelos probablemente no ayudaron.

El movimiento Punk y New Wave prácticamente hizo que el órgano (y la mayoría de los demás teclados) quedaran obsoletos. La presencia de Hammond en la música pop se atenuó. La marca Hammond fue vendida a una empresa australiana que fabricó órganos que no tenían nada que ver con la ilustre historia de Hammond, y el Rey de los Instrumentos entró en hibernación durante casi diez años.

El renacimiento del órgano Hammond vino de un lugar poco probable. Suzuki Music de Hammamatsu, Japón, bajo la dirección del Sr. Manji Suzuki firmó un acuerdo de distribución con la empresa australiana, y en 1991, compró la marca directamente. Suzuki Music se había convertido en el mayor fabricante de instrumentos musicales educativos en el mundo, también fabricaba armónicas y pianos finos. Ahora tenían una marca legendaria para rehabilitar.

Inmediatamente, crearon y lanzaron el XB-2, el primer Hammond verdaderamente portátil (y asequible). No era perfecto, pero tenía todos los fundamentos de un B3. Cuando se conectaba un Leslie, la ilusión se hizo más clara. Grupos de rock y Jazzers se fueron de cabeza a un modelo tan ligero. El órgano Hammond había vuelto a nacer.

Y de repente, nuevas caras jóvenes formaron la escena. Artistas como Larry Goldings, Joey DeFrancesco, Tony Monaco, Tony Z, Moe Denham, John Medeski, Barbara Dennerlein y John Novello triunfaron en el mundo del jazz con el B-3. En los mundos de Rock, Country, Blues y Pop, rara vez se veía un escenario que no tuviera ni un Hammond portátil ni un B-3 real.

Hammond pateó la pelota fuera del parque en 2002, cuando, contra viento y marea, The Original B-3 se puso nuevamente en producción después de un paréntesis de 27 años. Era un animal diferente … el diseño mecánico de tone wheels se mantuvo igual, pero la «vieja receta familiar» se realizó con ingredientes digitales. No se nota diferencia alguna al tocar. El «Nuevo B-3» recibió bendiciones y avales de la vieja guardia y leones jóvenes. Su tecnología ha fluido a lo largo de toda la línea de productos de Hammond.

En el siglo XXI, Hammond y Leslie han cerrado el círculo. El sonido B-3 está en todas partes. Hay más imitadores de los que puedes contar. Ahora parece que todos hacen un clon de B-3, pero tanto profesionales como aficionados prefieren abrumadoramente lo real.

Con el lanzamiento del SK-1 de 7 Kg, Hammond ha encontrado al verdadero y digno sucesor del trono, con la adición de voces extra de alta definición como Grand y Electric Pianos, y otros sonidos esenciales de teclado y orquesta para el auténtico Hammond Tone.